Un vaquero en la jungla: Theodore Roosevelt y el río de la duda

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'Sólo aquellos que son aptos para vivir y no temen morir'.

-Theodore Roosevelt


Saliendo del puerto de Nueva York, Theodore Roosevelt tenía pocos indicios de que el viaje en el que se estaba embarcando, al que se había referido como “unas vacaciones deliciosas' con 'la cantidad justa de aventura, ”Sería la prueba más difícil de su notoria vida agotadora. Conmocionado por su reciente derrota como candidato del Partido Progresista en las elecciones presidenciales de 1912, Roosevelt necesitaba escapar. Cerca del final de su último mandato como presidente, Roosevelt había sido constantemente solicitado por su viejo amigo y aspirante a explorador, el padre John Zahm, para unirse a él en una aventura fluvial en América del Sur. En ese momento, Roosevelt había pasado la oferta, señalando que estaba más interesado en emprender un safari en África, lo que hizo inmediatamente cuando dejó el cargo. Ahora, listo para dejar atrás temporalmente la política y emprender otra aventura, le informó al padre Zahm que el viaje a Sudamérica estaba en marcha y para comenzar los preparativos.

Originalmente, el padre Zahm había planeado un viaje por un río bien explorado en el Amazonas. Si bien ese viaje aún tenía un peligro inherente, no hubo riesgos importantes involucrados, y un crucero de placer pausado simplemente no es lo que el viejo Bull Moose tenía en mente. Cuando un funcionario del gobierno sugirió casualmente que en su lugar buscara lo inexplorado Río de la duda (Río de la duda), T.R. aprovechó la oportunidad. El cambio de planes sorprendió tanto a los funcionarios brasileños como al Museo Americano de Historia Natural, que patrocinaba la expedición. Después de todo, el hecho de que un exjefe de estado muera bajo su mando se considera generalmente una mala prensa. Con la incertidumbre de los peligros que supondría la expedición, los hombres comprendieron de inmediato que la muerte era una posibilidad muy real.


“Se puede decir con confianza ... que en toda Sudamérica no hay un viaje más difícil o peligroso que el [Río de la Duda]”.



-Frank Chapman, curador del Museo Americano de Historia Natural en ese momento.


Fiel a su nombre, el río de la duda era un completo misterio, su longitud y curso no figuraban en ningún mapa. Es probable que contenga no solo la combinación amazónica habitual de peligros y enfermedades, sino también tribus indígenas potencialmente hostiles. Ciertamente no era la forma en que la mayoría de los ex presidentes elegirían pasar su jubilación, pero, de nuevo, T.R. no se parecía mucho a la mayoría de los ex presidentes. Antes del comienzo de la expedición, el director del Museo Americano de Historia Natural, Henry Osborn, escribió a Roosevelt varias veces suplicándole que abandonara sus nuevos y peligrosos planes y volviera al antiguo itinerario. Roosevelt, en una carta a Frank Chapman, respondió a la solicitud de Osborn:

“Dile a Osborn que ya he vivido y disfrutado tanto de la vida como otros nueve hombres que conozco; He tenido mi parte completa, y si es necesario que deje mis huesos en América del Sur, estoy bastante preparado para hacerlo '.


Hacia lo desconocido

Rápidamente se hizo evidente que el inexperto padre Zahm no era capaz de organizar esta nueva expedición y se buscó un nuevo guía. El gobierno brasileño proporcionó a Roosevelt quizás el guía más capaz de toda América del Sur, el coronel Cândido Rondon. Rondon era un oficial militar bien conocido y muy respetado que había estado liderando durante años un esfuerzo para instalar cables telegráficos en el Amazonas. Se aceptó ampliamente que ningún hombre estaba más familiarizado con la Amazonia y sus peligros, incluidos los que presentaban las tribus indígenas, que Cândido Rondon.

Con todos los preparativos finales hechos, la expedición partió hacia las selvas del Amazonas. Les llevaría al menos dos meses llegar a la cabecera del río, viajando primero en barco de vapor por el río Paraguay hacia las tierras altas brasileñas hasta una pequeña ciudad fronteriza, en cuyo punto cambiarían de barco de vapor a mulas. Desde este punto en adelante, cada paso que dieron amplió la brecha entre los exploradores y la civilización que estaban dejando atrás. Partiendo a lomo de mula, el equipo tendría que atravesar más de 400 millas de desierto antes de llegar al Río de la duda, y sólo entonces comenzaría verdaderamente la expedición.


Cuando los hombres llegaron al río de la duda, Roosevelt y Rondon tenían claro que varios de los hombres estaban mal preparados para la excursión. Peor aún, era cada vez más evidente que estaban mal equipados para el viaje que estaban a punto de emprender. Los líderes tomaron la decisión de dividir el equipo. Varios miembros del equipo, en lugar de descender por el desconocido río de la duda, se dirigían al Río Aripuanã, que el coronel Rondon creía que se unía al río de la duda cerca de su final. Si bien esta separación significó dividir los suministros, también garantizó al equipo principal una mayor velocidad mientras descendían por el río desconocido. Los miembros finales que iban a formar la expedición Roosevelt-Rondon River of Doubt incluyeron a Roosevelt, su hijo Kermit, Rondon, su asistente Lyra, el médico del equipo Dr. Cajazeira y el naturalista George Cherrie. El equipo se complementó con la adición de 16 camaradas, brasileños locales contratados por Rondon para trabajar como palistas y pioneros.

Al hacer un balance de sus provisiones, los hombres se dieron cuenta de que los suministros previstos para el itinerario original eran sorprendentemente inadecuados para el nuevo viaje. El padre Zahm había hecho todo lo posible para abastecer la expedición original con tantas comodidades como fuera posible, buscando la aprobación del ex presidente. Ahora, embarcado en un viaje hacia lo desconocido, Roosevelt estaba todo menos impresionado por las raciones. Donde esperaba encontrar varios alimentos secos y carnes saladas, en cambio encontró variedades de té, dulces y alimentos que probablemente se estropearían en este nuevo y más largo viaje. Organizando lo que era útil y descartando el resto, Roosevelt y Rondon se dieron cuenta de que la expedición ya no era solo un viaje hacia lo desconocido, ahora se había convertido en una carrera contra el tiempo. Para complicar aún más las cosas, la expedición se había visto obligada a abandonar las canoas livianas que tenían la intención de usar, y ahora solo tenían canoas primitivas, que sabían que no solo eran inadecuadas, sino que probablemente no sobrevivirían a los rápidos que inevitablemente enfrentarían. No obstante, la expedición inició su descenso por el Río de la Duda el 27 de febrero de 1914. Antes del final, se enfrentarían a todos los peligros imaginables, y el propio Toro Moose, que había desafiado a la muerte en tantas ocasiones, se encontraría cara a cara con su mortalidad.


El viaje comienza

Teddy Roosevelt excavando en canoas con un hombre.

En cada rincón oscuro del Amazonas se esconde un peligro. Las canoas que utilizó la expedición flotaron sólo unos centímetros sobre la superficie, dejando a los hombres muy conscientes de su proximidad a los caimanes de quince pies, las anacondas del largo del autobús escolar y las pirañas de dientes afilados (que T.R. llamó “pequeños monstruos feroces”) Acechando justo debajo de la superficie del agua. El río subía y bajaba con frecuencia, estaba salpicado de peligrosos rápidos y, a veces, se reducía a un paso de dos metros entre muros de piedra a ambos lados. Nadie en la expedición tenía idea del peligro que se avecinaba, esperando en cada curva. La tierra seca resultó ser igualmente amenazante, albergando enjambres de insectos portadores de enfermedades, serpientes venenosas, ranas flecha venenosas y el esquivo jaguar. Sin embargo, de todos los peligros anticipados por los hombres, ninguno pesaba más en sus mentes que la probabilidad de toparse con una aldea de nativos potencialmente hostiles que nunca antes habían visto a forasteros. La región por la que viajaban albergaba varias tribus caníbales conocidas, así como numerosas y desconocidas poblaciones de nativos.

“Dentro de un mundo tan intrincado de ingenio, habilidad e interés propio despiadado, refinado durante cientos de millones de años, Roosevelt y sus hombres eran, a pesar de su propia experiencia y conocimiento, forasteros vulnerables. La mayoría de los hombres eran amantes de la naturaleza veteranos, y muchos de ellos se consideraban maestros de la naturaleza. Eran cazadores furtivos, tiradores de crack y supervivientes experimentados, y si se les daban las herramientas adecuadas, creían que nunca se encontrarían en una situación en la naturaleza que no pudieran controlar. Pero mientras luchaban por abrirse camino a lo largo de las orillas del Río de la Duda, cualquier base para tal confianza se desvanecía rápidamente. Comparados con las criaturas del Amazonas, incluidos los indígenas cuyo territorio estaban invadiendo, todos eran, desde la camarada más humilde hasta el ex presidente de los Estados Unidos, presas torpes y conspicuas '.

El río de la duda por Candice Millard

El progreso de la expedición fue inicialmente bastante lento. El primer día lograron cubrir solo seis millas, considerablemente menos de lo que esperaban. En los días siguientes no pudieron acelerar el paso, y en la segunda semana fueron muy conscientes del hecho de que se quedarían sin comida mucho antes de que se les acabara el río. Hasta este punto, ellos mismos habían evitado los rápidos caminando a lo largo de las orillas y guiando las pesadas canoas cargadas de suministros a través de las aguas bravas con cuerdas. Si bien tuvieron cierto éxito con este sistema, finalmente se produjo el desastre cuando dos canoas se soltaron, dejando a los hombres mirando impotentes mientras sus canoas y suministros se estrellaban contra las rocas del río y eran arrastrados río abajo. Con la pérdida de las canoas, los hombres ya no podían avanzar, y dar marcha atrás también era ahora imposible. Se vieron obligados a detenerse durante varios días y construir una canoa nueva y más grande para reemplazar las dos que se habían perdido. Una vez completado esto, los hombres recurrieron a correr los rápidos que encontraron en sus canoas en un esfuerzo por recuperar el tiempo perdido.

Muerte en el río

Finalmente, se encontraron con una serie de rápidos que conducían al borde de una cascada de 30 pies. Rondon consideró sabiamente que los rápidos eran intransitables y comenzó a prepararse para el transporte. Kermit Roosevelt, sin embargo, tomó la descarada decisión de intentar buscar una ruta alrededor de los rápidos. Con dos camaradas en su canoa, partió hacia una pequeña isla en medio de los rápidos. Al darse cuenta rápidamente de que Rondon tenía razón y que los rápidos eran realmente intransitables, les dijo a los remeros que regresaran a la orilla. Sin embargo, al intentar navegar por los rápidos por segunda vez, los hombres perdieron el control de la canoa y fueron arrastrados a las pesadas aguas bravas. Theodore Roosevelt solo pudo ver con horror cómo su hijo y los hombres eran empujados río abajo y por el borde de las cataratas. Corriendo hacia la base de las cataratas, los hombres de la expedición se sintieron aliviados al encontrar a Kermit y a uno de los camaradas vivo, pero cualquier sentimiento de alivio pronto se desvaneció. Uno de los camaradas había sido succionado río abajo y nunca más se lo volvió a ver.

Los lugareños se dan a conocer

Teddy Roosevelt con un amigo sosteniendo un ciervo en la mano.

Roosevelt a la izquierda con un ciervo que había disparado. El coronel Candido Rondon está a la derecha.

Varios días después, mientras los hombres instalaban su campamento nocturno, Rondon partió con su perro y su rifle en busca de caza para complementar sus escasas raciones. Una llamada de mono en la oscuridad del dosel del bosque lo puso en alerta, y su perro corrió rápidamente hacia la llamada. Un momento después, Rondón escuchó el grito del perro y se dio cuenta de que lo habían atraído los indios que imitaban las llamadas de los monos en un intento de atraerlo. La vista de su perro apareciendo desde la jungla delante de él con dos grandes flechas en el costado confirmó sus sospechas, y rápidamente se retiró al campamento y puso a los hombres en guardia. Habían sospechado que se encontraban en tierras de una tribu desconocida y probablemente hostil, y ahora estaban seguros de ello. Expediciones posteriores confirmarían que la tribu que vivía a lo largo del río era violenta con los forasteros y caníbal.

Una carrera contra el tiempo

La expedición continuó plagada de desgracias. La pérdida de dos canoas más en los rápidos y la falta de árboles aptos para hacer nuevas piraguas los obligó a dividirse. Varios miembros tendrían que abrirse camino con machete a lo largo de la orilla del río cubierto de maleza mientras el resto flotaba en el río, lo que solo ralentizó aún más el progreso. En la marca de las 90 millas, habían consumido más de un tercio de sus provisiones, y Rondon creía que necesitarían viajar al menos cinco veces esa distancia antes de volver a entrar en las tierras cartográficas y la civilización. Sus suministros y las canoas restantes necesitaban ahora, más que nunca, protección. Cuando dos de las canoas se atascaron entre las rocas en una sección de aguas bravas, Roosevelt saltó rápidamente al agua para liberarlas antes de que se perdieran. Al intentar cruzar los rápidos, resbaló y abrió una gran herida en el muslo. De vuelta en la Casa Blanca, una herida así se habría cosido rápidamente y habría podido volver a sus negocios. En el Amazonas, sin embargo, la herida era potencialmente una sentencia de muerte.

El médico de la expedición trató la herida de inmediato, pero los hombres temieron lo peor. Una infección grave se desarrolló durante la noche, acompañada de un brote de fiebre palúdica, lo que dejó a Roosevelt con fiebre alta y sin poder caminar. Durante los siguientes días, la condición de Roosevelt continuó empeorando, su fiebre se disparó a 105 grados mientras perdía y perdía la conciencia. Con el tiempo empezó a entrar y salir de un estado de trance, repitiendo inquietantemente una y otra vez las primeras líneas de Coleridge. Kubla Khan, En Xanadu hizo Kubla Khan, un majestuoso decreto de cúpula de placer '. A su lado siempre estaba el médico o su hijo Kermit, quien insistía en que su padre saldría de la jungla sano y salvo. En uno de sus momentos de lucidez, Roosevelt hizo un balance de la situación y se dio cuenta de que no tenía ninguna posibilidad y ahora se había convertido en un obstáculo para la expedición, arriesgando así la vida de los demás hombres. Atrayendo a su hijo y a Cherrie a su lado, argumentó su caso:

“Muchachos, me doy cuenta de que algunos de nosotros no vamos a terminar este viaje. Cherrie, quiero que tú y Kermit sigan. Puedes salir. Me detendré aquí '.

La admisión de la derrota de Roosevelt no sorprendió a los hombres, que conocían bien el carácter del hombre. Esta no fue una decisión nacida de la cobardía o la falta de casualidad. Este fue el máximo sacrificio. Roosevelt sabía que su vida no valía más que las del resto de la expedición y simplemente se estaba saliendo de la ecuación para evitar más tragedias. Sin embargo, Kermit y los hombres se negaron a cumplir sus deseos, y Roosevelt rápidamente se dio cuenta de que incluso si muriera, Kermit nunca dejaría su cuerpo en el Amazonas. Cualquier retraso causado por su enfermedad era claramente preferible a la opción de arrastrar un cuerpo fuera del desierto. Por lo tanto, Roosevelt siguió adelante.

Sangre en el agua

Theodore Roosevelt en canoa por el río Brasil de la duda con un grupo de hombres.

La condición de Roosevelt continuó empeorando durante varios días, pero los hombres tuvieron que seguir moviéndose. Finalmente, se vio obligado a tumbarse boca abajo en uno de los refugios, sin poder contribuir a la expedición de ninguna manera. Para Roosevelt, quien había defendido el trabajo duro y la vida agotadora desde la infancia, la pérdida de su vigor y capacidad para ayudar a los hombres que lo rodeaban fue casi un destino peor que la muerte. Sin embargo, incluso cuando lo llevaron al borde de su mortalidad, Roosevelt pudo actuar si la situación lo requería.

Si bien la mayoría de camaradas habían demostrado ser trabajadores extremadamente confiables y buenos compañeros, los líderes de la expedición se habían dado cuenta rápidamente de que uno de los hombres era un personaje peligroso. En las expediciones, pocos delitos tenían consecuencias más graves que el robo de raciones, como lo había estado haciendo en secreto uno de los hombres durante semanas. Cuando se enfrenta a otro camarada, el hombre regresó silenciosamente al campamento, tomó un rifle, caminó hacia su acusador y le disparó en el corazón. Los hombres del campamento escucharon el disparo, pero asumieron que era uno de los miembros del equipo que estaba cazando y comenzaron a poner sus esperanzas en la carne para la cena. Cuando varios camaradas corrió al campamento llorando asesinato, sin embargo, el estado de ánimo cambió rápidamente. Incluso en su terrible condición, Roosevelt no podía tolerar tal injusticia. Para asombro de los hombres que lo rodeaban, saltó de la cama, agarró su rifle y se dirigió a la escena del crimen. Al llegar encontraron el cuerpo del desafortunado camarada y el arma solía matarlo, pero el asesino no estaba por ningún lado. Al darse cuenta de que ningún castigo era mayor que estar solo y desarmado en la selva del Amazonas, simplemente lo dejaron a su suerte.

Un acto de desesperación

Estaba claro que Roosevelt no sobreviviría un día más sin permitir que el médico intentara operarle la pierna. Hasta ese momento, Roosevelt se había negado a operar, pero ahora se había vuelto inevitable. Tumbando a Roosevelt en el lodo de la orilla del río rodeado de enjambres de insectos atraídos por la herida abierta, el médico se preparó para quitar la carne muerta y limpiar la herida. Al carecer incluso del equipo médico más rudimentario, el médico no pudo proporcionarle a Roosevelt ni siquiera una pequeña dosis de analgésicos, dejando al ex presidente plenamente consciente y muy consciente de cada corte del cuchillo. Fiel a su estilo, Roosevelt ni siquiera hizo una mueca cuando el médico llevó a cabo la cirugía, para gran incredulidad de los hombres que lo rodeaban. Incluso con su cuerpo golpeado y roto, la voluntad de Roosevelt era tan fuerte como siempre.

Civilización

No pasó mucho tiempo después de que los hombres comenzaron a ver signos de civilización. Los extractores de caucho se habían adentrado cada vez más en la jungla con cada año que pasaba en un esfuerzo por hacerse ricos en el equivalente amazónico de una fiebre del oro. Los hombres de la expedición comenzaron a ver señales de estos hombres de goma y finalmente se encontraron con varias chozas pequeñas que albergaban a los hombres de goma y sus familias. Al principio, los caucheros y sus familias reaccionaron con miedo al ver a los hombres de aspecto extraño que venían río arriba y asumieron lo peor, los indios. Afortunadamente, los hombres de la expedición pudieron identificarse antes de que los hombres de goma abrieran fuego contra ellos, y luego fueron recibidos en sus hogares.

El tramo más difícil del viaje había terminado, pero aún les quedaba una distancia considerable por recorrer. Afortunadamente para los hombres, los recolectores de caucho fueron muy generosos, proporcionándoles alimentos y suministros e incluso intercambiando canoas livianas por sus piraguas para ayudarlos en el viaje. Varios días después, los hombres vieron en la distancia lo que debió haber sido la vista más dulce de toda su vida. Ondeando en la brisa una al lado de la otra estaban las banderas brasileña y estadounidense, una señal reveladora de que habían llegado al punto de encuentro del río de la duda y el río. Río Aripuanã, donde el otro equipo que habían dejado meses antes los estaba esperando para recibirlos. Habían viajado en el Río de la duda por unas asombrosas 950 millas.

Como líder brasileño de la expedición, Cândido Rondon fue responsable de nombrar el río recién explorado, al que bautizó como el río Roosevelt, ahora conocido localmente como el Río Theodoro.

Portada de T.R. permaneció gravemente enfermo durante las semanas posteriores al final de la expedición y nunca se recuperó por completo. Los efectos de una dieta de hambre y la fiebre que lo acosaba en el viaje eran evidentes; Roosevelt había perdido casi treinta kilos y había envejecido considerablemente. Su vigor y resistencia físicos casi habían desaparecido, y ahora se vio obligado a sostenerse al menos temporalmente con un bastón. Sin embargo, Roosevelt, que no debe ser reprimido, continuó empujando sus límites. Cuando se recuperó lo suficiente para completar el viaje a casa, fue recibido desde la cubierta del barco por una multitud que lo vitoreaba en el puerto de Nueva York. Unos pocos atrevidos criticaron los esfuerzos de la expedición, algunos incluso tildaron sus logros de mentira. Roosevelt, asombrado por estas escandalosas acusaciones, emprendió una gira de conferencias por América y Europa para respaldar sus afirmaciones. Como era de esperar, todos los críticos fueron silenciados. Nadie se mete con un Bull Moose y se sale con la suya.

“Es mucho mejor atreverse a cosas poderosas, obtener triunfos gloriosos, aunque estén marcados por el fracaso, que estar entre esos pobres espíritus que no disfrutan mucho ni sufren mucho, porque viven en ese crepúsculo gris que no conoce ni la victoria ni la derrota. '

-Theodore Roosevelt

Escuche nuestro podcast con Río de la duda autora Candace Millard: