Cato: lecciones de un hombre que se hizo a sí mismo

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Nota del editor: esta es una publicación invitada de Rob Goodman y Jimmy Soni, coautores de El último ciudadano de Roma: la vida y el legado de Catón.


Cato el Joven, el gran soldado romano, senador y estoico, era un hombre difícil de agradar. Era descortés en sus amistades, intransigente en su política, franco en sus conversaciones, pero capaz de hablar a los oídos del Senado romano desde el amanecer hasta el anochecer. Estamos bastante seguros de que tampoco le hubiéramos gustado. Pero Cato nos fascinó lo suficiente como para escribe su biografíay contar la historia de cómo se convirtió en el último hombre en enfrentarse a Julio César en defensa de la República Romana. Para nosotros, la parte más admirable de su carácter es algo totalmente inesperado en una antigua cultura romana tan consciente del peso de su propio pasado. Era, en el verdadero sentido de las palabras, un hombre hecho a sí mismo.

Cato no se hizo a sí mismo en el sentido familiar: provenía de una larga línea de estadistas y nunca tuvo que preocuparse por el dinero. Pero Cato se hizo a sí mismo en un sentido más profundo: hizo de su vida el trabajo de vivir deliberadamente. Muchos de nosotros encontramos que nuestro carácter simplemente sucede para nosotros: pasamos un tiempo excesivo preocupándonos por lo que nos gustaría lograr, pero pensamos poco en quiénes nos gustaría ser. Cato era diferente. Su carácter, austero, duro, de principios hasta el final, fue una creación consciente.


Hay muchos lugares obvios en la vida de Cato para buscar lecciones en el arte de la hombría: su marcha de un mes a través del desierto del norte de África con los últimos restos de tropas leales a la República, o su decisión de quitarse la vida en lugar de someterse a la dictadura de César. Y, para ser justos, hay muchas cosas en la vida de Cato que no deberíamos emular: para empezar, su terquedad y su negativa a comprometerse por el bien de la República. Sin embargo, creemos que vale la pena aprender la lección más importante de virilidad de Cato: cómo podemos tomar el control de nuestro carácter. Estas son algunas de las claves para convertirse en un hombre hecho a sí mismo.

1. Respeta tus raíces, pero no dejes que te atrapen

Imagina que tienes una imagen de cada antepasado masculino que se remonta a cuatro o cinco generaciones. Imagínese que fueran máscaras prensadas en cera de la carne en el momento de la muerte, luego copiadas en piedra para colgarlas en su pared. Imagínese, en otras palabras, que estos fueran literalmente los rostros de su padre, y su padre, y el suyo, observando cada una de sus idas y venidas. Si puedes imaginar eso, puedes entender algo de lo que significaba ser un romano y algo de lo que significaba sentir tus raíces como una presencia viva y palpable.


Y si quieres entender lo que significó crecer como Cato, agrega este detalle. La mayoría de los días, también tendrías que pasar junto a una estatua pública de tamaño natural de tu santo bisabuelo, con una inscripción que lo honra por salvar a su país 'cuando el estado romano se tambaleaba hacia su caída'.



Muchos de nosotros, en la posición de Cato, estaríamos paralizados por el peso del pasado. Cato era diferente. No escapó de sus raíces: a la edad de 18 años, hizo su primer revuelo público al salvar una sala pública construida por su bisabuelo de las renovaciones, y dejó su huella en la política romana como defensor de la costumbres de nuestros antepasados ('El camino de los antepasados'). Pero también sabía cuándo apartarse del pasado y abrirse camino. Expresó su independencia más públicamente cuando, de joven, se comprometió con una escuela filosófica con una reputación sospechosa, extranjera y de culto: el estoicismo.


El estoicismo era una filosofía griega que se había exportado a Roma unas pocas generaciones antes de que Catón subiera al escenario. Enseñó a sus seguidores que podían tener una felicidad inquebrantable en esta vida, una que estuviera a salvo de cualquier pérdida o desastre, porque la clave de la felicidad era la virtud. El camino hacia la virtud, a su vez, pasa por comprender que las emociones destructivas, como la ira y el miedo, están bajo nuestro control consciente; no tienen que controlarnos, porque podemos aprender a controlarlas. Como Brett y Kate explicado en este sitio el año pasado, el estoicismo tiene mucho que ver con la 'autosuficiencia y el autocontrol'.

¿Por qué los romanos de la época de Catón el Joven objetarían eso? Ante todo, el estoicismo era extranjero. Y en Roma, eso fue un golpe grave contra él. Las opiniones xenófobas de Catón el Viejo, dejadas en una carta a su hijo, no estaban demasiado lejos de la corriente principal:


“A su debido tiempo, mi hijo Marcus, explicaré lo que descubrí en Atenas sobre estos griegos… Son una tribu indigna y rebelde. Tome esto como una profecía: cuando esa gente nos dé sus escritos, lo corromperán todo '.

El movimiento también fue objeto de burlas por sus extravagantes paradojas, declaraciones llamativas destinadas a servir como una introducción al estilo de vida estoico. Al oponerse a Cato en un caso judicial de alto perfil, Cicerón ridiculizó estas creencias estoicas:


“Que los hombres sabios, por deformes que sean, son los únicos hombres hermosos; que aunque sean mendigos, son los únicos ricos; que incluso en la esclavitud, son reyes. Y a todos los que no somos sabios, nos llaman esclavos, exiliados, enemigos, locos. ¡Dicen que todas las ofensas son iguales, que cada pecado es un crimen imperdonable, y que es un crimen tanto matar innecesariamente a un gallo como estrangular al propio padre! '

Si bien Cicerón no estaba fabricando esas paradojas, estaba ignorando los conceptos más profundos que se suponía que debían ilustrar. Pero la mayoría de los romanos se detuvieron donde lo hizo Cicerón en ese juicio, riéndose del provocativo empaquetado de las ideas estoicas sin considerar su contenido.


Por eso, cuando Cato adoptó el estoicismo, y finalmente se convirtió en la cara pública de la filosofía, estaba asumiendo un riesgo significativo. Pero la elección de Cato fue su propia declaración de independencia. Demostró que sabía cuándo honrar el pasado romano y cuándo dejarlo atrás. Esa era la misma independencia mental que haría de Catón una figura fundamental en la historia de Roma. Y a través de la fuerza de su ejemplo, Cato hizo respetable el estoicismo. Si sabe cuán influyente se volvería el estoicismo, comprenderá cuán importante es Cato.

2. No tengas miedo de ser ridículo

Como parte de su educación, Cato trató de aprender a sí mismo a 'avergonzarse sólo de lo que era realmente vergonzoso'. Significaba usar ropa pasada de moda y de colores extraños, caminar descalzo en cualquier clima, ir sin comodidades y soportar en silencio abusos e insultos. El antiguo biógrafo Plutarco señala que Cato fue objeto de burla por amigos ambiciosos por no meterse directamente en la política. El estoico imperial Séneca relata la historia de la vez que Catón fue atacado en los baños públicos, pero ignoró el incidente en silencio.

Alguien que se comporta de manera tan poco convencional como Cato está obligado a levantar las cejas, o incluso provocar ataques. Pero eso es justo lo que buscaba Cato. El estoicismo romano no fue una serie de especulaciones vanas y pensamientos profundos. Era una guía práctica de la vida y una colección de ejercicios que se podían poner en práctica el día en que se aprendieron. Cato aprendió a subsistir con la comida de un pobre, o sin comer nada, a hablar sin rodeos y a callarse, a meditar sobre el desastre y a soportar la pérdida imaginaria de todo una y otra vez, técnicas diseñadas para fortalecerlo. contra las dificultades y concentrar su mente en la virtud como la única felicidad duradera. Como un joven Teddy Roosevelt juró, 'Haré mi cuerpo', Cato debe haber tenido una resolución similar: 'Haré mi personaje'.

Bromeamos diciendo que si nuestro libro se convirtiera en una película, la educación estoica de Cato sería el montaje de entrenamiento obligatorio, ambientado en una canción de rock de los 80. Pero hay un punto más importante aquí: hacerse uno mismo no es solo algo que pensar. Es algo que tu hacer. No se trata solo de llegar a las conclusiones correctas. Es poner esas conclusiones en práctica, práctica literal, entrenarnos deliberadamente en los hábitos que queremos hasta que se conviertan en una segunda naturaleza.

3. Sepa lo que es importante y lo que es superficial

Cato siempre se presentó como un tradicionalista en su política, el defensor de las antiguas libertades de Roma en una época de autocracia invasora. Algunas personas han visto una contradicción entre su tradicionalismo en política y su audacia en filosofía. Pero creemos que están perdiendo el sentido.

Roma, a finales de la República, estaba llena de figuras públicas que se oponían al status quo de formas más llamativas: políticos enloquecidos como Catilina y clodioo Carmen, que escandalizó a Roma con su poesía erótica. Junto a ellos, Cato parece una especie de cuadrado, pero desafió las suposiciones de su época de una manera mucho más profunda.

Convertirse en un hombre que se hizo a sí mismo no requería que Cato se volviera salvajemente contracultural. Simplemente le dio la libertad de examinar la cultura dominante con ojos claros, y cuando deliberadamente rechazó partes de esa cultura, dejó una impresión duradera. En una ciudad de conspicuo consumo, vivió con sencillez y frugalidad, aunque heredó una gran riqueza. En una cultura política que hacía un guiño al soborno, la corrupción y la compra de elecciones, mantuvo las manos limpias. Fue pionero en una forma teatral de desobediencia civil: en varias ocasiones, Catón se ganó el reconocimiento popular al obligar a sus enemigos a arrestarlo o silenciarlo físicamente.

Lo más intrigante es que Catón a veces mostraba una simpatía claramente no romana por el bienestar de los pueblos conquistados y los 'bárbaros'. Una vez, mientras Roma celebraba la matanza por parte de César de toda una tribu gala, incluidas mujeres y niños, Catón se levantó en el Senado para exigir que el general fuera juzgado como criminal de guerra. Es un recordatorio de que el estoicismo fue posiblemente la primera escuela en enseñar el respeto universal por todos los pueblos, una idea transmitida al cristianismo y también conservada en la palabra estoica 'cosmopolita' (literalmente, 'ciudad-mundo').

De hecho, creemos que hay mucho estoicismo en la forma en que Cato se esforzó por ser contracultural en un sentido profundo, más que en un sentido superficial. El estoicismo enseña que debemos separar constantemente lo trivial de lo esencial, las distracciones de las fuentes de la felicidad duradera. Cato puso ese impulso despiadado para llegar a lo esencial en el corazón de su vida política.

4. 'Hecho a sí mismo' significa más de lo que cree

Si hoy en día pocas personas se sienten inspiradas para seguir los pasos de Cato, tal vez sea porque hemos heredado una idea empobrecida de lo que significa ser 'hecho a sí mismo'. En Estados Unidos, hacerse a sí mismo significa que ha ganado su propio dinero. Pero piense en lo limitante que es esa idea: cada vez que repetimos la frase, estamos transmitiendo inconscientemente la idea de que la única forma de ganarse la vida es hacer fortuna. Celebramos la idea de que somos lo que ganamos y pasamos por alto formas más ricas de hacernos por nosotros mismos.

Si Cato quisiera el éxito convencional, se lo habrían dado. Tenía el pedigrí, el reconocimiento de nombre y la riqueza para ser un funcionario perfectamente respetable y olvidable en la máquina de gobierno de la República. La historia lo recuerda, sin embargo, porque tomó una decisión diferente.

¿Qué pasaría si insistiéramos en más espacio para los hombres hechos a sí mismos en la vida pública de hoy, no en el sentido estricto de esa frase, sino en el de Cato? Desde las elecciones del consejo estudiantil hasta el colegio electoral, la vida pública puede parecer una eliminación continua de lo idiosincrásico, lo original y lo crítico. Año tras año, la política es dirigida por el mismo grupo reducido de personas eminentemente seguras. Y si ofrecen la misma gama estrecha de soluciones eminentemente seguras e insatisfactorias, ¿debería sorprendernos?

¿Alguien del valor y la originalidad de Cato tendría una oportunidad en la política estadounidense? No es probable, y esa es nuestra pérdida.

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Rob Goodman es un ex redactor de discursos del Congreso. Jimmy Soni es el editor en jefe del Huffington Post. Son coautores de El último ciudadano de Roma: la vida y el legado de Catón.